Los astrónomos finalmente han encontrado a la hermana perdida de nuestra galaxia

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Las primeras galaxias se formaron hace mucho tiempo, cuando nuestro Universo de casi 14 mil millones de años tenía menos de mil millones de años. Nuestra propia Galaxia, la Vía Láctea, también es muy antigua, un gran molinete girando en el espacio que se cree que tiene aproximadamente 13.6 mil millones de años, lo que corresponde a 8 millones de años. De hecho, la estrella más antigua conocida en nuestra galaxia tiene 13.7 mil millones de años. En total, se cree que la Vía Láctea alberga aproximadamente 300 mil millones de estrellas. Pero, a pesar de que nuestra galaxia tiene muchos vecinos galácticos, uno de sus hermanos con estrellas estelares ha desaparecido, desapareciendo misteriosamente hace miles de millones de años. En julio de 2018, los astrónomos de la Universidad de Michigan, Ann Arbor, anunciaron que finalmente encontraron al hermano perdido de nuestra Vía Láctea. Por desgracia, el equipo de científicos ha instruido que nuestra vecina galáctica más cercana y actual destruyó y canibalizó a esta hermana masiva de nuestra Vía Láctea hace dos mil millones de años.

A pesar de que fue en su mayor parte devorada y destrozada, esta galaxia hermana masiva quedó atrás, como una reliquia persistente de su antigua existencia, un rastro de evidencia que revela que una vez estuvo aquí . Este rico rastro de evidencia está compuesto por un halo de estrellas casi invisible que es más grande que nuestro vecino espiral más grande de la Vía Láctea, la galaxia de Andrómeda. La evidencia también consiste en un flujo de estrellas difícil de alcanzar, así como en una misteriosa y enigmática galaxia separada llamada M32. Descubrir y observar esta galaxia condenada parcialmente devorada ayudará a los astrónomos a comprender cómo evolucionan las galaxias de disco como nuestra Vía Láctea y cómo sobrevivir a grandes y violentas fusiones con otras galaxias masivas.

Nuestra galaxia y su vecindario general

El grupo de galaxias que incluye nuestra Vía Láctea se llama apropiadamente el Grupo Local y alberga más de 54 galaxias, la mayoría de las cuales son enanas confiablemente pequeñas . Los astrónomos han predicho que en algún momento entre mil millones y 1 billón de años a partir de ahora, todos los constituyentes galácticos del Grupo Local chocarán entre sí, y estas colisiones y las fusiones resultantes crearán una única galaxia poderosa. El centro gravitatorio del Grupo Local hoy está situado entre nuestra Vía Láctea y Andrómeda, y todo el grupo tiene el impresionante diámetro de unos 3,1 millones de parsecs. También muestra una distribución binaria (dumbell). El Grupo Local en sí mismo es un componente del Supercluster Virgo más grande que puede, a su vez, ser parte del recientemente descubierto Supercluster Leniecea.

La desafortunada galaxia diezmada, llamada M32p , fue una vez el tercer miembro más grande del Grupo Local , después de nuestra Vía Láctea y Andrómeda. Usando modelos de supercomputadoras, el Dr. Richard D’Souza y el Dr. Eric Bell del Departamento de Astronomía de la Universidad de Michigan pudieron juntar la persistente evidencia de este crimen galáctico, revelando todo lo que queda de la trágica hermana canibalizada de nuestra propia galaxia.

Actualmente, las tres galaxias miembros más grandes del Grupo Local (en orden decreciente) son la Galaxia de Andrómeda, la Vía Láctea y la Galaxia del Triángulo. El dúo más grande de estas tres galaxias espirales tiene cada uno su propio sistema de galaxias satélite en órbita. Tanto la Vía Láctea como Andrómeda son espirales majestuosas que muestran brazos en espiral iluminados por estrellas que giran majestuosamente en el espacio. Andrómeda está, en la actualidad, a 2 millones de años luz seguros de nuestra Vía Láctea. Sin embargo, este no siempre será el caso. El implacable y despiadado tirón de la poderosa gravedad está arrastrando a Andrómeda hacia nuestra galaxia a una velocidad impresionante de 250,000 millas por hora. En unos 5 mil millones de años, nuestra Vía Láctea y Andrómeda se enfrentarán entre sí, fusionándose para crear una única galaxia poderosa.

De hecho, la futura colisión de nuestra Galaxia con Andrómeda creará una Galaxia completamente nueva, una que probablemente mostrará una forma elíptica, en lugar de los elegantes brazos en espiral de “molinillo” en espiral iluminados por las estrellas de sus dos padres galácticos gravemente dañados. Esta extraña Galaxia nueva recibió el nombre de Milkedoma , aunque probablemente no quedará vida humana en la Tierra para presenciar la nueva Galaxia que surgirá de los restos de esta fusión monumental.

Tales naufragios galácticos pueden no ser tan violentos como se pensaba. Estas colisiones se han observado en galaxias distantes a través del Cosmos, y aunque se han visto galaxias chocando entre sí, no es probable que dos de sus estrellas constituyentes se encuentren y se fusionen. Los restos salpicados que se quedarían detrás de una colisión de dos estrellas crearían un gran desastre estelar. La buena noticia es que el espacio entre las estrellas dentro de una galaxia anfitriona es generalmente vasto. Por esta razón, los ataques violentos estelares raramente ocurren.

En contraste, las nubes flotantes de gas y polvo que se arremolinan juntas dentro de sus galaxias anfitrionas, probablemente sufrirán como resultado de una explosión y una fusión. Ese tipo de evento desafortunado y catastrófico será violento y hará un desastre horrible. Esto se debe a que un naufragio de este tipo provocará el nacimiento de estrellas en batidos, retorciéndose nubes de gas y polvo. Estas nubes oscuras y frías sirven como las extrañas cunas de las brillantes nuevas estrellas bebés, que nacen en un resplandor dramático y brillante de la gloria del recién nacido.

Las colisiones galácticas a lo largo de la cabeza ocurren durante largos períodos de tiempo; pueden durar tanto como de millones a miles de millones de años, y no terminan rápidamente para las partes que sufren. Sin embargo, nuestra Vía Láctea ha tenido suerte porque no se ha producido una colisión violenta con una gran galaxia similar en toda su historia de 13.6 mil millones de años, al menos, todavía no.

Cuando Andrómeda se estrella contra nuestra Vía Láctea, nuestro cielo nocturno nocturno experimentará un cambio radical. Alrededor de 3,75 mil millones de años a partir de ahora, el cielo sobre nuestro planeta se llenará literalmente con Andrómeda, ya que realiza sin piedad su enfoque fatal hacia nuestra Galaxia. Durante los próximos miles de millones de años, como resultado del acercamiento de Andrómeda, habrá brillantes explosiones de nacimiento estelar ardiente que iluminarán el cielo nocturno de la Tierra.

En unos 7 mil millones de años, el cielo sobre nuestro planeta se volverá aún más extraño y extraño. El núcleo deslumbrante de la recién nacida Milkedoma Galaxy, ahora nuestra propia galaxia anfitriona, se hará cargo de todo el cielo. Sin embargo, la perspectiva de que los seres humanos todavía estén alrededor para ver este espectáculo es remota. Esto se debe a que nuestro Sol probablemente evolucionará a ser una estrella gigante roja en expansión, intensa e inflamada, aproximadamente 5 mil millones de años a partir de ahora, y ya habrá incinerado sus planetas interiores, Mercurio, Venus y la Tierra, mucho antes de que el asalto llegue a la cabeza. entre las dos galaxias ha ocurrido.

Tanto nuestra Vía Láctea como Andrómeda tienen aproximadamente la misma edad. Aunque las dos galaxias hermanas se consideran gemelas casi idénticas, es un poco difícil predecir cuál de los dos condenados sufrirá más cuando llegue el final. Sin embargo, dado que Andrómeda es un poco más grande que nuestra propia Galaxia, técnicamente será Andrómeda la que se extenderá por nuestra Vía Láctea.

A Sister Galaxy Gone Missing

Los astrónomos han sabido durante mucho tiempo que los halos grandes de estrellas casi invisibles rodean a las galaxias, y que estos halos contienen las tristes reliquias de galaxias canibalizadas más pequeñas. De hecho, se cree que una gran galaxia como Andrómeda ha devorado literalmente a cientos de sus compañeros más pequeños en este Universo galaxia-come-galaxia. Por esta razón, muchos astrónomos creían que sería una tarea difícil aprender sobre la historia de cualquiera de estas pequeñas galaxias desafortunadas.

Sin embargo, el equipo de astrónomos que utilizaron nuevas simulaciones de supercomputadoras pudieron llegar a un nuevo entendimiento. Los científicos descubrieron que a pesar de que Andromeda devoraba una gran cantidad de galaxias compañeras, la mayoría de los habitantes estelares del halo exterior de la galaxia eran los desafortunados hijos de una gran galaxia destrozada.

“Fue un momento ‘eureka’. Nos dimos cuenta de que podíamos usar esta información del halo estelar exterior de Andrómeda para inferir las propiedades de la mayor de estas galaxias ralladas”, comentó el Dr. D’Souza, autor principal del estudio, en una universidad del 23 de julio de 2018. de Michigan Comunicado de Prensa. El Dr. D’Souza es un investigador postdoctoral en la Universidad de Michigan.

“Los astrónomos han estado estudiando el Grupo Local , la Vía Láctea, Andrómeda y sus compañeros, durante tanto tiempo. El Dr. Bell en el mismo Comunicado de Prensa. El Dr. Bell es un profesor de astronomía de la Universidad de Michigan.

Esta desafortunada galaxia hermana de nuestra Vía Láctea, M32p , que fue destrozada sin piedad por la voraz galaxia Andrómeda, fue al menos 20 veces más grande que cualquier galaxia que se fusionó con la Vía Láctea en el transcurso de sus más de 13 mil millones de años de existencia. M32p habría sido bastante masivo, y probablemente habría sido la tercera galaxia más grande en el Grupo Local, después de Andrómeda y nuestra Vía Láctea, de no haber sido destrozada y consumida por Andrómeda.

Este nuevo estudio también podría resolver un misterio intrigante: la formación de la misteriosa galaxia satélite M32 de Andrómeda. Los astrónomos ahora sugieren que la M32 compacta y densa es realmente el corazón central de supervivencia de la hermana perdida de nuestra Vía Láctea. El equipo de astrónomos compara M32 con el hoyo de una ciruela.

M32 es un bicho raro. Aunque parece un ejemplo compacto de una galaxia elíptica antigua, en realidad tiene muchas estrellas jóvenes. Bell anotó en el comunicado de prensa de la Universidad de Michigan del 23 de julio de 2018 .

La nueva investigación puede cambiar la comprensión científica más aceptada actualmente de la forma en que evolucionan las galaxias. Los astrónomos se dieron cuenta de que el disco de Andrómeda había logrado sobrevivir a un choque con una galaxia masiva. Este impacto desafiaría la perspectiva tradicional de que tales interacciones tan grandes destruirían invariablemente los discos ordenados de espirales, creando así solo galaxias elípticas.

El momento del impacto también puede arrojar nueva luz sobre el engrosamiento del disco de Andrómeda, así como sobre una misteriosa explosión de brillante nacimiento de estrellas que ocurrió hace unos dos mil millones de años. Este hallazgo fue alcanzado independientemente por un equipo de astrónomos franceses a principios de 2018.

“La galaxia de Andrómeda, con un espectacular estallido de formación estelar, se habría visto tan diferente en 2 años atrás. Hacia el desenlace de los misterios de la formación de galaxias”, dijo el Dr. Bell explicó en el comunicado de prensa de la Universidad de Michigan del 23 de julio de 2018 .

La buena noticia es que este estudio también se puede utilizar para otras galaxias. Esto permitiría a los astrónomos medir sus fusiones de galaxias más masivas del pasado. Armados con este nuevo conocimiento, los científicos pueden desentrañar el intrincado y complicado tapiz de causa y efecto que desencadena el crecimiento de la galaxia, así como aprender qué hacen las fusiones con las galaxias que deben sufrir a través de ellas.

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